Encélado, la pequeña luna de Saturno… fantásticas imágenes de la sonda Cassini

Saturno, sexto planeta del sistema solar, denominado joviano por ser uno de los planetas de similar estructura que Júpiter (un núcleo solido rodeado de una extensa masa gaseosa de hidrógeno y helio), es el segundo más grande en tamaño y masa, conocido por su fantástico y característico sistema de anillos, tiene una pila de lunas (la NASA dice haber detectado más de 60)… y hoy descubro que se han hecho públicas unas imágenes tomadas por la nave-sonda Cassini de una de sus lunas: Encélado, que son sencillamente espectaculares.

Encelado en la distancia, tras el sistema de anillos de Saturno

Encélado en la distancia, tras el sistema de anillos de Saturno

Encélado se cuelga como una única perla brillante contra el dorado-marrón lienzo de Saturno y sus anillos de hielo

Encélado cuelga como una perla brillante sobre el dorado-marrón de Saturno y sus anillos de hielo

El Sol iluminando Encélado desde la izquierda, dejando parte de ella en la sombra

El Sol iluminando Encélado desde la izquierda, dejando parte de ella en la sombra

Detalle de un cañón en la superficie helada Encélado, el pequeño satélite de Saturno

Detalle de un cañón en la superficie helada Encélado, el pequeño satélite de Saturno

Encélado en la mitología griega era uno de los Gigantes de cien brazos, hijo de Urano: brotó de su sangre cuando fue castrado por Crono.

Saturno era un importante dios de la agricultura y la cosecha en la mitología romana. Fue identificado en la antigüedad con el dios griego Crono (conocido también como el dios de la progresión del tiempo), entremezclándose con frecuencia los mitos de ambos.

Más imágenes e información:

Galería imágenes Luna Encélado (en inglés) – mas imágenes tomadas por Cassini

Web oficial de la misión Cassini

Web oficial de la NASA: www.nasa.gov

Wikipedia: Encélado, una de las lunas de Saturno

Fuente: www.microsiervos.com

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Encuentros con la Ciencia en Málaga – Ciclo de conferencias

El sexto ciclo de conferencias “Encuentros con la Ciencia” en Málaga, nos propone una interesante oportunidad para conocer temas relacionados con una gran variedad de campos de investigación científicos en biología molecular, medicina, física,  astronomía, genética, geología, química… teniendo a científicos e investigadores como ponentes. Todo un lujo para acercarse al saber de la mano de los que saben. Además, algunos de los temas que serán tratados en las conferencias parecen muy interesantes:

  • 20 de octubre: Mundo RNA y origen de la vida Ponente: Dr. Carlos Briones Llorente.
  • 3 de noviembre: La Oncología en el siglo XXI: hacia un tratamiento personalizado Ponente: Dr. Emilio Alba Conejo
  • 17 de noviembre: Ciencia a la cazuela Ponentes: Carmen Cambón Cabezas, Marisol Martín de Frutos y Eduardo Rodríguez Martín
  • 1 de diciembre: Determinismo y azar en el comportamiento humano Ponente: Dr. Marcos Ruiz Soler
  • 5 de diciembre: Insectos en Ámbar: atrapados en el tiempo Ponente: Dr. Antonio Arillo Aranda
  • 15 de diciembre: La revolución biotecnológica: ¿una amenaza o una oportunidad para el desarrollo de la humanidad? Ponente: Dr. Luis Ángel Fernández Herrero

Las conferencias serán en Málaga durante los meses de octubre y diciembre del 2008, en la sede Ámbito Cultural de El Corte Inglés (Avenida de Andalucía, 4-6), a las 19:30 y 20:30 de la tarde. Junto con esta iniciativa científica, “Encuentros con la ciencia” también ha organizado, junto con el Instituto Geológico y Minero de España, la exposición: “Insectos en Ámbar: atrapados en el tiempo“, que podrá ser visitada desde el 5 de Diciembre al 31 de Diciembre.

Más información y programación de los ciclos de conferencias en www.encuentrosconlaciencia.es

Fuente: www.vivemalaga.es

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El Gran Colisionador de Hadrones (LHC), en busca de la "partícula de Dios"

Esta aventura que hoy ha comenzado, a través del Consejo Europeo para la Investigación Nuclear, más conocido como el CERN (sus siglas en francés), a través del nuevo proyecto que en la práctica ha iniciado hoy 10 de septiembre (anotarlo ya como importante efeméride para los próximos años) comenzando a utilizar la obra humana más potente construida para el estudio de la física: el Gran Colisionador de Hadrones (LHC). El objetivo: conocer más, mucho más, la materia, esa realidad espacial y perceptible por los sentidos, que, con la energía, constituye el mundo físico, y, si a esa realidad me limito, no solo se trata de todo lo que nos rodea, sino también de todo lo que somos.

Mi ignorancia respecto a la ciencia física es total. Me salvo por lo básico, por lo elemental, y solo con esta mínima compresión a la que logro llegar, me tiene realmente impresionado el proyecto del Gran Colisionador de Hadrones (LHC), por sus dimensiones y por la ambición que esconde. Es emocionante pensar hasta donde pueden llegar ha medio plazo los resultados que puede ofrecer este proyecto científico, que busca profundizar en el conocimiento de la materia, no sólo saber más sobre los muchos y grandes misterios que aún existen en relación a su comportamiento o la composición de ésta en sus partículas más elementales, hay una ambición mayor, el Gran Colisionador de Hadrones (LHC) nos puede incluso dar luz, sino sobre el por qué, si sobre el cómo y en qué condiciones tuvo lugar el mismísimo origen del universo, recreando en pequeñito la teoría del “big bang“, esa “singularidad espaciotemporal de densidad infinita y físicamente paradójica” donde parece que todo comenzó, y en la que actualmente vivimos.

Leo que este es el mayor experimento científico del siglo, un hito para la historia de la física. Durante 20 años se ha estado construyendo este proyecto del Gran Colisionador de Hadrones (LHC), todo un complejo y mastodóntico sistema tecnológico circular de unos 27 kilómetros bajo la frontera suizo-francesa, a una profundidad de entre 50 y 120 metros, y con una inversión de 6.000 millones de euros, donde poder inyectar haces de protones que recorrerán los 27 kilómetros de túnel a velocidades cercanas a la de la luz. El mayor acelerador de partículas construido por el hombre, que a partir del próximo día 21 de octubre se utilizará para provocar las colisiones entre estos protones para buscar muchas respuestas que aún desconocemos.

Cuestiones como ¿qué es la masa?, que aunque la experimentamos constantemente y somos capaces de medirla, pero que curiosamente nadie sabe realmente qué es. ¿Cuántas son las partículas totales que componen el átomo?, ya que se sospecha que aún hay más. O ¿qué es realmente la materia oscura?, o ¿de qué materia está formado el resto del universo?, que es aproximadamente el 95% que aún desconocemos.

Pero especialmente, la creación de este impresionante despliegue técnico, se ha realizado para saber ¿cuál es el origen de la masa de las partículas?, más exactamente se desea saber si existe el “bosón de Higgs“, o “partícula de Dios” como también se le conoce, que es el supuesto causante (aún sin demostrar) del origen de la masa de las partículas elementales conocidas, siendo la clave para que la teoría del “modelo estándar” de la física de partículas continúe confirmándose, y así conocer el cómo y si es posible el por qué, estás pequeñas partículas han terminado creándolo todo.

A primeros de agosto de este año fuero inyectados los primeros haces de protones en el LHC, ayer día 10 de octubre, se comprobó con éxito que estos haces de partículas pueden realizar su trayectoria circular de 27 kilómetros, tanto en un sentido como en otro, y a partir del 21 de octubre del 2008 -cuando el Gran Colisionador de Hadrones (LHC) sea inaugurado oficialmente- se intentará provocar la colisión entre estas partículas, entre estos protones en el vientre de este inmenso túnel aproximadamente 600 millones de veces por segundo, desencadenando la mayor cantidad de energía jamás observada por un experimento científico.

Para procesar la gigantesca cantidad de datos que va a generar el Gran Colisionador de Hadrones (LHC) se cuenta con una red de miles de ordenadores situados en unos 160 centros de cálculo repartidos por todo el mundo. Mas de 7000 físicos de todo el mundo se encargarán de analizar la información en busca del “bosón de Higgs” y de otros muchos apasionantes descubrimientos que se avecinan.

Es la física una ciencia compleja de partículas, de materia y energía oscura, de agujeros negros, de quarks, de monopolos magnéticos, de vacíos cuánticos, junto con el modelo estándar y sus interacciones fundamentales…  Seguro que encontrar “la partícula de Dios” no será fácil, pero más tarde o temprano daremos con el enigmático “bosón de Higgs” para que todo cuadre. Nosotros, criaturas imperfectas evolucionadas de esa misma partícula divina, gracias a este nuevo prodigio tecnológico que es el Gran Colisionador de Hadrones (LHC) nos aproximamos a su misterio, ansiosos por desvelar el gran secreto de la materia, de la creación, del principio de todo, … de un milagro que ha sido celosamente guardado en las entrañas del universo durante más de 15.000 millones de años.

Fuentes y más información:

Web del Consejo Europeo para la Investigación Nuclear (CERN)

Web del Gran Colisionador de Hadrones (LHC)

Wikipedia: Gran Colisionador de Hadrones (LHC), Consejo Europeo para la Investigación Nuclear (CERN)

Prensa: www.elpais.es, www.elmundo.es

Galería de imágenes del LHC – Impresionante, merece la pena verla (vía microsiervos)

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La NASA, 50 años de conquista y descubrimiento en el Espacio exterior

50 años desde que Eisenhower, trigésimo cuarto Presidente de los Estados Unidos, firmó el Acta fundacional de la NASA -National Aeronautics and Space Administration- un 29 de julio de 1958. En plena guerra fría con la extinta Unión Soviética, que un año antes lanzó el primer satélite artificial al espacio, el Sputnik 1. Para Estados Unidos fue una amenaza, no le quedó otro remedio iniciar la famosa carrera espacial para seguir siendo la primera potencia industrial. Este hecho terminará siendo clave para que aquellos tiempos de miedo se hayan transformado hoy en una perspectiva técnica y científica apasionante.

La imagen de arriba está tomada por el Satélite Espacial Hubble. Se la conoce como Campo Ultra Profundo del Hubble, y lo que observamos en la imagen es el universo visto con la mayor profundidad conocida, tomada con una luz emitida hace más de 13.000 millones de años. Los puntos de distintos colores y tamaños que se ven en la imagen son galaxias, miles de galaxias. Nuestro maltratado planeta Tierra está en la Vía Láctea, una galaxia que apenas sería uno más de los puntitos en esta imagen. Un detalle de la inmensidad a la que hemos logrado asomarnos a lo largo de estos 50 años.

En este medio siglo la NASA ha logrado no pocas cosas a nivel de investigación y evolución técnica. Se comenzó con el objetivo de descubrir si el hombre podía sobrevivir una vez pasada nuestra atmósfera, en 1958 se pone en marcha el Programa Mercury, consiguiendo en 1961 que el astronauta Alan Shephard pilotase la nave Libertad 7 por debajo de nuestra órbita durante 15 minutos. Pocos meses después John F. Kennedy anunció que Estados Unidos lograría “aterrizar a un hombre en la Luna y devolverlo sano y salvo a la Tierra antes del final de la década”. Nace con esa intención el Programa Apolo, y un 20 de julio de 1969 (otra efeméride que daría para una, o varias entradas) se consigue que el astronauta Neil Armstrong fuese el primer hombre en poner el píe en la Luna. Y efectivamente, fue un un pequeño paso para un hombre, pero un gran salto para la humanidad.

En 1972 con el Apolo 17, se da por finalizado el Programa Apolo, debido a la Guerra de Vietnam y el ajuste presupuestario que hizo imposible realizar más misiones. A partir de ahí comienza otro tipo de conquista que también ha dado sus frutos, la del estudio y la colaboración con las principales agencias espaciales del mundo, hasta 1981, llegó la era de los transbordadores espaciales, y del trabajo que realizaron al poner en órbita proyectos tan impresionantes como el Telescopio Hubble, o en la actual construcción de la Estación Espacial Internacional (EEI) con el objetivo de asegurar presencia humana de un modo permanente en el espacio.

La NASA actualmente trabaja en más de 100 misiones espaciales, algunas de ellas han aportado verdadero conocimiento de ese universo que nos rodea y que aún apenas conocemos. La aportación para la investigación es impresionante, a través de telescopios como el Hubble o el Spitzer, o través de sondas interplanetarias como la Galileo que nos dice que tiempo hace en Júpiter, o la serie de sondas Mars, dedicadas a un planeta en el que estamos muy interesados en visitar en unos años: Marte; o la sonda Cassini, que nos ha acercado a Saturno y de una de sus lunas, Titán.

El plan ya está en marcha y el objetivo está decidido. Hay que volver a la Luna para que en el año 2020 esté preparada una estación lunar, una plataforma de lanzamiento desde donde poder enviar misiones tripuladas a Marte. La NASA ya está preparándolo todo. Todo un reto, una aventura que le viene perfectamente al carácter del ser humano y sus ínfulas de conquistador. Parte del futuro de nuestra especie está al parecer en algún lugar del universo. Emocionante si, pero tratándose de nosotros, también da miedo. Hace unos meses el astrofísico Stephen Hawking, en comparación con el descubrimiento del continente americano y el cambio que supuso para el mundo su conquista, dijo: “Partir a la conquista del espacio tendrá un efecto aun mayor. Cambiará completamente el futuro de los humanos, y tal vez incluso determine si tendremos un futuro“.

Mientras llega el momento de la conquista del universo, la NASA seguirá dándonos a conocer maravillosos descubrimientos, llegando con pequeñas sondas a los confines de mundos desconocidos, haciéndonos partícipes de la emoción que se siente al descubrir los íntimos secretos que guarda el universo, misterioso y deseado espacio que se expande en la búsqueda constante de sus propios límites.

Fuentes y más información:

www.nasa.gov

Wikipedia: NASA

El sueño del espacio está en la Luna

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Ilusión Lunar, el engaño más bello del verano

Pero no, no es que sea así de grande, es que nos parece que es más grande, y en esa ilusión vemos la luna más hermosa que nunca. Un engaño que no tiene su origen en causas físicas-astronómicas o de origen óptico, es al parecer una ilusión en toda regla que es investigada por la psicología de la percepción.

El solsticio de verano hace que la luna esté más baja, apareciendo más cerca del horizonte, así como el sol más alto. De este modo la luna se nos aparece cerca del horizonte de un modo espectacular. Esta semana se ha podido ver una “luna de solsticio” anticipando el inicio del verano en el hemisferio norte, y nuestra percepción nos ha engañado mostrándonos una hermosa luna en un tamaño mayor al real.

No está claro el porqué ocurre, y los científicos no se ponen de acuerdo: unos lo relacionan con la “ilusión de Ponzo“, que nos muestra imágenes mayores de lo que son a través de las líneas convergentes de puntos de referencia en primer plano, pero esta teoría ya ha sido rebatida, ya que muchos pilotos de líneas aéreas en vuelos a grandes alturas experimentan la ilusión Lunar sin ningún objeto en primer plano. Otros dice que es la forma del cielo, y existen otras explicaciones que aún están sin confirmar.

En esta fotografía, se muestra luna llena de solsticio elevándose sobre Cabo Sunión, en Grecia, junto al Templo de Poseidón que tiene unos 2400 años de antigüedad en primer plano, tal y como lo tuvieron que ver los marineros del Mar Egeo en la antigüedad. Quizá también el poeta inglés Lord Byron que dejo grabado su nombre en una de las columnas.

Un misterio más para que lo resuelva la ciencia, y la singular belleza que nos regala la ilusión lunar del solsticio de verano. El mejor momento para verla es cuando está saliendo la luna, observándola a través de árboles, casas… seremos maravillosamente engañados, y por un momento, felices.

Fuentes y más información:

Wikipedia

NASA

www.observatorio.info

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La supernova más joven de nuestra galaxia

Tras bastantes días de intriga por parte de la NASA (Agencia Estadounidense del Espacio y la Aeronáutica) en los que se hacían desear avisando que pronto darían a conocer una importante noticia, hoy miércoles nos han desvelado el misterio: el Observatorio de rayos-X Chandra ha descubierto la supernova más joven de nuestra galaxia. Se llama G1.9+03, y como todos los fenómenos estelares, es algo espectacular.

Una supernova es una explosión estelar que produce intensos destellos de luz. En este caso, dicha explosión estiman que ocurrió sólo hace unos 140 años -realmente poco para las medidas temporales que suele utilizarse en relación a todo lo que ocurre fuera de nuestro planeta azul- cerca del centro de la Vía Láctea. El remanente de la supernova G1.9+03 (gas en expansión de la explosión) de hace 140 años es lo que vemos ahora en imágenes de rayos x (esa estela como de fuego) y de radio (la esfera azul).

Este fenómeno tiene su origen en estrellas masivas que no pueden fusionar más su agotado núcleo, que no se puede sostener por la presión de degeneración de los electrones, llevándolas a contraerse repentinamente y generar en ese proceso una fuerte emisión de energía. Este tipo de fenómenos son importantes para saber cómo empezó todo, y como ha ido y va evolucionando eso que llamamos espacio exterior, en el que curiosamente, nosotros estamos dentro. Alex en un interesante post de su blog 86400 nos ayuda a entenderlo un poco mejor: “las supernovas calientan y redistribuyen grandes cantidades de gas, bombean grandes cantidades de elementos pesados a sus alrededores y pueden potenciar la formación de nuevas estrellas, cerrando el ciclo de muerte y renacimiento estelar”.

Las supernovas expulsan las capas superficiales de la estrellas en forma de inmensas ondas de choque, llenando el espacio que la rodea con elementos pesados (metales), nubes de polvo y gas. Cuando el frente de onda de la explosión alcanza otras nubes de gas y polvo cercanas, las comprime y pueden dar origen a nuevas nebulosas solares, que pasado un tiempo, se conviertan nuevos sistemas estelares, siendo posible que tengan incluso planetas. Por lo que parece este fenómeno puede guardar bastantes claves. Habrá que seguir mirando al cielo, que aún queda mucho por descubrir.

Añado una imagen fantástica que he localizado en Wikipedia, se trata del remanente de la supernova de Kepler, SN 1604.

Fuentes y más información:

NASA

Wikipedia

Blog 86400

Imágenes:

http://chandra.harvard.edu/photo/2008/g19/more.html

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Hubble, la mirada que va más allá del cielo

El Telescopio Espacial Hubble ha cumplido 18 años de observación y de importantes descubrimientos sobre el enigmático y bello orbe celeste que está mucho más allá de nuestra diminuta presencia aquí, en este pequeño rincón del universo que es nuestro Planeta Tierra.

Hubble fue puesto en órbita el 24 de abril de 1990 con la aspiración conjunta de la NASA y de la Agencia Espacial Europea (ESA) para conseguir un conocimiento que el ser humano lleva anhelando desde que pudo alzar su mirada al cielo y entender que todo lo que allí arriba se veía, influía directa y absolutamente en todo lo que somos y nos rodea.

Telescopio espacial Hubble

De los 4 grandes observatorios telescópicos puestos en marcha por la NASA: el Hubble, el Compton, el Chandra, el Spitzer-, el telescopio Hubble es el único que está situado por encima de la atmósfera, en una órbita circular alrededor de la Tierra a 593 km sobre el nivel del mar, con un periodo orbital entre 96 y 97 minutos. El hecho de estar sobre la atmósfera ha supuesto una gran ventaja, evitando los inconvenientes que generan diversos tipos de turbulencia atmosférica como la radiación electromagnética, las nubes, o la contaminación lumínica que generan nuestras ciudades.

El telescopio Hubble costó unos 2.000 millones de dólares -en 1.990- dando como resultado un hito tecnológico de 13,2 metros de longitud, 4,2 metros de diámetro y 11 toneladas de peso, que ha aportado al mundo científico y a la historia de la humanidad, numerosa e importante información: descubrir galaxias situadas a 13.000.000.000 de años-luz, haciendo visibles las primeras galaxias que se formaron en el universo; generar el primer mapa de Plutón o de un asteroide; haber detectado Helio en el espacio intergaláctico que se cree causado en el Big-Bang; o que Europa, la luna helada de Júpiter, tiene una tenue atmósfera con oxígeno,… El rendimiento ha sido espectacular.

Sin duda, Hubble está aportando una mirada que poco a poco nos va desvelando un conocimiento que el ser humano lleva persiguiendo desde el principio de su existencia. Imagino que los primeros observadores del Sol, las primeras personas que concluyeron el ritmo del paso del tiempo y de las estaciones mirando las estrellas, debieron sentir algo similar a lo que siento hoy cuando miró hacia el cielo, sorprendiéndome a mi mismo una vez más, sobrecogido e impresionado por la belleza, pequeño por la inmensidad a la vez que siento una gran curiosidad al tener la certeza de que aún queda mucho más por descubrir. Gracias Hubble, por el espectáculo y por la información.

Fuentes e Información:

NASA

Agencia Espacial Europea

Web Europea para el Telescopio Espacial Hubble

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