Encélado, la pequeña luna de Saturno… fantásticas imágenes de la sonda Cassini

Saturno, sexto planeta del sistema solar, denominado joviano por ser uno de los planetas de similar estructura que Júpiter (un núcleo solido rodeado de una extensa masa gaseosa de hidrógeno y helio), es el segundo más grande en tamaño y masa, conocido por su fantástico y característico sistema de anillos, tiene una pila de lunas (la NASA dice haber detectado más de 60)… y hoy descubro que se han hecho públicas unas imágenes tomadas por la nave-sonda Cassini de una de sus lunas: Encélado, que son sencillamente espectaculares.

Encelado en la distancia, tras el sistema de anillos de Saturno

Encélado en la distancia, tras el sistema de anillos de Saturno

Encélado se cuelga como una única perla brillante contra el dorado-marrón lienzo de Saturno y sus anillos de hielo

Encélado cuelga como una perla brillante sobre el dorado-marrón de Saturno y sus anillos de hielo

El Sol iluminando Encélado desde la izquierda, dejando parte de ella en la sombra

El Sol iluminando Encélado desde la izquierda, dejando parte de ella en la sombra

Detalle de un cañón en la superficie helada Encélado, el pequeño satélite de Saturno

Detalle de un cañón en la superficie helada Encélado, el pequeño satélite de Saturno

Encélado en la mitología griega era uno de los Gigantes de cien brazos, hijo de Urano: brotó de su sangre cuando fue castrado por Crono.

Saturno era un importante dios de la agricultura y la cosecha en la mitología romana. Fue identificado en la antigüedad con el dios griego Crono (conocido también como el dios de la progresión del tiempo), entremezclándose con frecuencia los mitos de ambos.

Más imágenes e información:

Galería imágenes Luna Encélado (en inglés) – mas imágenes tomadas por Cassini

Web oficial de la misión Cassini

Web oficial de la NASA: www.nasa.gov

Wikipedia: Encélado, una de las lunas de Saturno

Fuente: www.microsiervos.com

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La NASA, 50 años de conquista y descubrimiento en el Espacio exterior

50 años desde que Eisenhower, trigésimo cuarto Presidente de los Estados Unidos, firmó el Acta fundacional de la NASA -National Aeronautics and Space Administration- un 29 de julio de 1958. En plena guerra fría con la extinta Unión Soviética, que un año antes lanzó el primer satélite artificial al espacio, el Sputnik 1. Para Estados Unidos fue una amenaza, no le quedó otro remedio iniciar la famosa carrera espacial para seguir siendo la primera potencia industrial. Este hecho terminará siendo clave para que aquellos tiempos de miedo se hayan transformado hoy en una perspectiva técnica y científica apasionante.

La imagen de arriba está tomada por el Satélite Espacial Hubble. Se la conoce como Campo Ultra Profundo del Hubble, y lo que observamos en la imagen es el universo visto con la mayor profundidad conocida, tomada con una luz emitida hace más de 13.000 millones de años. Los puntos de distintos colores y tamaños que se ven en la imagen son galaxias, miles de galaxias. Nuestro maltratado planeta Tierra está en la Vía Láctea, una galaxia que apenas sería uno más de los puntitos en esta imagen. Un detalle de la inmensidad a la que hemos logrado asomarnos a lo largo de estos 50 años.

En este medio siglo la NASA ha logrado no pocas cosas a nivel de investigación y evolución técnica. Se comenzó con el objetivo de descubrir si el hombre podía sobrevivir una vez pasada nuestra atmósfera, en 1958 se pone en marcha el Programa Mercury, consiguiendo en 1961 que el astronauta Alan Shephard pilotase la nave Libertad 7 por debajo de nuestra órbita durante 15 minutos. Pocos meses después John F. Kennedy anunció que Estados Unidos lograría “aterrizar a un hombre en la Luna y devolverlo sano y salvo a la Tierra antes del final de la década”. Nace con esa intención el Programa Apolo, y un 20 de julio de 1969 (otra efeméride que daría para una, o varias entradas) se consigue que el astronauta Neil Armstrong fuese el primer hombre en poner el píe en la Luna. Y efectivamente, fue un un pequeño paso para un hombre, pero un gran salto para la humanidad.

En 1972 con el Apolo 17, se da por finalizado el Programa Apolo, debido a la Guerra de Vietnam y el ajuste presupuestario que hizo imposible realizar más misiones. A partir de ahí comienza otro tipo de conquista que también ha dado sus frutos, la del estudio y la colaboración con las principales agencias espaciales del mundo, hasta 1981, llegó la era de los transbordadores espaciales, y del trabajo que realizaron al poner en órbita proyectos tan impresionantes como el Telescopio Hubble, o en la actual construcción de la Estación Espacial Internacional (EEI) con el objetivo de asegurar presencia humana de un modo permanente en el espacio.

La NASA actualmente trabaja en más de 100 misiones espaciales, algunas de ellas han aportado verdadero conocimiento de ese universo que nos rodea y que aún apenas conocemos. La aportación para la investigación es impresionante, a través de telescopios como el Hubble o el Spitzer, o través de sondas interplanetarias como la Galileo que nos dice que tiempo hace en Júpiter, o la serie de sondas Mars, dedicadas a un planeta en el que estamos muy interesados en visitar en unos años: Marte; o la sonda Cassini, que nos ha acercado a Saturno y de una de sus lunas, Titán.

El plan ya está en marcha y el objetivo está decidido. Hay que volver a la Luna para que en el año 2020 esté preparada una estación lunar, una plataforma de lanzamiento desde donde poder enviar misiones tripuladas a Marte. La NASA ya está preparándolo todo. Todo un reto, una aventura que le viene perfectamente al carácter del ser humano y sus ínfulas de conquistador. Parte del futuro de nuestra especie está al parecer en algún lugar del universo. Emocionante si, pero tratándose de nosotros, también da miedo. Hace unos meses el astrofísico Stephen Hawking, en comparación con el descubrimiento del continente americano y el cambio que supuso para el mundo su conquista, dijo: “Partir a la conquista del espacio tendrá un efecto aun mayor. Cambiará completamente el futuro de los humanos, y tal vez incluso determine si tendremos un futuro“.

Mientras llega el momento de la conquista del universo, la NASA seguirá dándonos a conocer maravillosos descubrimientos, llegando con pequeñas sondas a los confines de mundos desconocidos, haciéndonos partícipes de la emoción que se siente al descubrir los íntimos secretos que guarda el universo, misterioso y deseado espacio que se expande en la búsqueda constante de sus propios límites.

Fuentes y más información:

www.nasa.gov

Wikipedia: NASA

El sueño del espacio está en la Luna

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La supernova más joven de nuestra galaxia

Tras bastantes días de intriga por parte de la NASA (Agencia Estadounidense del Espacio y la Aeronáutica) en los que se hacían desear avisando que pronto darían a conocer una importante noticia, hoy miércoles nos han desvelado el misterio: el Observatorio de rayos-X Chandra ha descubierto la supernova más joven de nuestra galaxia. Se llama G1.9+03, y como todos los fenómenos estelares, es algo espectacular.

Una supernova es una explosión estelar que produce intensos destellos de luz. En este caso, dicha explosión estiman que ocurrió sólo hace unos 140 años -realmente poco para las medidas temporales que suele utilizarse en relación a todo lo que ocurre fuera de nuestro planeta azul- cerca del centro de la Vía Láctea. El remanente de la supernova G1.9+03 (gas en expansión de la explosión) de hace 140 años es lo que vemos ahora en imágenes de rayos x (esa estela como de fuego) y de radio (la esfera azul).

Este fenómeno tiene su origen en estrellas masivas que no pueden fusionar más su agotado núcleo, que no se puede sostener por la presión de degeneración de los electrones, llevándolas a contraerse repentinamente y generar en ese proceso una fuerte emisión de energía. Este tipo de fenómenos son importantes para saber cómo empezó todo, y como ha ido y va evolucionando eso que llamamos espacio exterior, en el que curiosamente, nosotros estamos dentro. Alex en un interesante post de su blog 86400 nos ayuda a entenderlo un poco mejor: “las supernovas calientan y redistribuyen grandes cantidades de gas, bombean grandes cantidades de elementos pesados a sus alrededores y pueden potenciar la formación de nuevas estrellas, cerrando el ciclo de muerte y renacimiento estelar”.

Las supernovas expulsan las capas superficiales de la estrellas en forma de inmensas ondas de choque, llenando el espacio que la rodea con elementos pesados (metales), nubes de polvo y gas. Cuando el frente de onda de la explosión alcanza otras nubes de gas y polvo cercanas, las comprime y pueden dar origen a nuevas nebulosas solares, que pasado un tiempo, se conviertan nuevos sistemas estelares, siendo posible que tengan incluso planetas. Por lo que parece este fenómeno puede guardar bastantes claves. Habrá que seguir mirando al cielo, que aún queda mucho por descubrir.

Añado una imagen fantástica que he localizado en Wikipedia, se trata del remanente de la supernova de Kepler, SN 1604.

Fuentes y más información:

NASA

Wikipedia

Blog 86400

Imágenes:

http://chandra.harvard.edu/photo/2008/g19/more.html

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